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基因科学重大突破 绘制70万年史前马基因图谱

  6月26日,基因专家称已经可以破解约70万年前生活在加拿大地区的史前马的基因,这是有史以来最古老的基因图谱,为包括人类祖先在内的更多灭绝物种的基因绘制敞开大门。

  这一壮举表明,远古DNA可从近100万年前的冰封遗骸中复原,增加了日后复原更古老的人类原始祖先基因图的可能性。

  该研究主要作者,丹麦哥本哈根大学的卢多维克•奥兰多说:“显然,在重现人类起源的细节层次上,这为我们打开了广阔的前景。实际上也能重现世界上现存的几乎所有物种的进化史。”

  2003年,一个研究团队在加拿大育空蓟溪遗址(Thistle Creek)已知的最古老的冻土带发现了冰封已久的马骨。起初,该骨头在血液和其他组织上表现出可喜的迹象,这鼓励团队尝试绘制基因图。作为对照,该团队从遗传学角度绘制了4.3万年前同样在冰封条件下的马的DNA样本,还绘制了5只现代马、1头驴和1只普氏野马的基因图。

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  可以看到,马似乎于400万年前从驴这个物种中演化而来。结果还证实,普氏野马约5万年前从家马中分离出来,是最后幸存的野马品种。普氏野马现已濒临灭绝,在动物园可以看到,在蒙古也有圈养。基因图显示,过去200万年中,多个冰期使草原面积扩张,马的数量则经历了一系列起伏。研究发现,与血细胞、繁殖、毛色和肌肉有关的基因是现代马独有的,在古代马中并没有这样的基因。这指出一个遗传“瓶颈”,马经历了一个驯化过程。

  这个团队利用马腿骨中的“短”基因序列来重组这幅70万年前的基因图,科研人员最近才拥有这项技术。研究人员怀疑,这批远古马死后,其DNA难以一直处于冰冻状态。理论上,古代马的基因可以重组,并用于克隆一个已灭绝的物种,但目前“让灭绝生物起死回生”在遗传学研究者中引起广泛争议。

  分子生物学家塔拉•富尔顿来自美国加利福尼亚大学圣克鲁斯分校,他并不是研究团队的成员。富尔顿说:“这个发现介于引导未来和一锤子买卖之间。还有一个重要的问题,在永冻土地带,或是永久凉爽的北方洞穴,甚至是在理想的保存条件下,DNA都不可能存在超过100万年。”

  一些研究者提出更大胆的假设。生物学家克雷格•米勒和大卫兰伯特分别来自新西兰奥克兰大学和澳大利亚格里菲斯大学,他们评论称,考虑到远古人类偶尔会在寒冷的气候下生存,远古马的基因为复原更古老的人类基因增加了可能性。他们写道,该成果展示了“几百万年前的完整基因可能被复原的诱人前景”。(中国日报)

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